미국에서 가장 큰 온천이라는 그랜드 프리즈매틱 스프링(Grand Prismatic Spring) 또한 옐로스톤을 유명하게 만든 존재다. 이 온천을 하늘에서 찍은 사진이 옐로스톤을 홍보하는 사진으로 많이 쓰인다. 마치 태양이 불타는 듯한 모습을 하고 있는데, 그 비현실적인 아름다움에 절로 입이 벌어진다. 온천수에 사는 미생물에 의해 생긴 무지개 빛깔의 다양한 색채를 처음 보는 사람에겐 강렬한 인상을 준다. 유황 냄새가 좀 나긴 했지만 온천수에서 수증기가 올라오는 모습도 무척 신비스럽게 보였다. 물 위에 놓인 탐방로를 걸으며 시종 눈길을 뗄 수가 없었다. 옐로스톤 국립공원이 초행은 아니었지만 지난 번에는 이 온천을 미처 보지 못 하고 그냥 지나쳐 버렸다. 한 가지 아쉬운 점은 온천 규모가 커서 아무리 광각렌즈라 해도 전체를 카메라에 담기가 불가능하다는 것이었다. 하늘로 드론을 띄우거나 헬기를 타는 방법이 있겠지만 현실적으로 어려운 일이라 스스로 아쉬움을 달랜다.

 

노리스 가이저 베이신(Norris Geyser Basin)도 옐로스톤에선 꽤나 유명한 곳이다. 옐로스톤에서 가장 뜨거운 곳에 속한다는 이 지역에만 무려 193개의 간헐천이 있다고 한다. 베이신으로 들어가는 입구에 있는 분기공에서 엄청난 양의 스팀이 끊임없이 뿜어져 나왔다. 판자로 된 탐방로를 따라 안으로 들어가 간헐천들을 둘러보며 한 바퀴 돌았다. 약 한 시간 정도 걸렸던 것 같다. 차로 조금 더 움직여 매머스 온천(Mammoth Hot Springs)으로 갔다. 노리스 가이저 베이신에서 보내지는 온천수가 석회암을 녹이고 그 안에 함유된 탄산칼슘이 가라앉아 생긴 트래버틴(Travertine)에 의해 만들어진 지형이다. 그 성분에 따라 노란색이나 하얀색을 띤 테라스를 만들어 놓았다. 시간이 그리 많지 않아 쥬피터 테라스와 미네르바 테라스, 클레오파트라 테라스 등을 대강 둘러보고는 옐로스톤 국립공원을 빠져 나왔다.











올드 페이스풀 간헐천과 더불어 옐로스톤을 유명하게 만든 그랜드 프리즈매틱 스프링






노리스 가이저 베이신은 간헐천이 집약적으로 모여 있는 지역을 말한다.





매머스 온천 역시 옐로스톤의 자랑거리다. 온천수에 함유된 석회암 성분이 침전되면서 다양한 형태의 테라스를 만들었고,

온천수에 서식하는 조류 또한 여러가지 색채를 선사한다.



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그랜드 티톤 국립공원을 벗어나 옐로스톤 국립공원(Yellowstone National Park)으로 들어섰다. 두 공원은 서로 붙어있다고 해도 과언이 아닐 정도였다. 제주도 다섯 배 크기의 엘로스톤은 1872년 미국 최초이자 세계 최초로 국립공원이 되는 영광을 누렸다. 자연의 만물상이라 불리는 엘로스톤은 경이로운 자연을 즐기기에 안성마춤이다. 그 때문에 미국뿐만 아니라 세계 각지에서 많은 사람들이 찾아 온다. 화산 활동에 의해 생겨난 분기공이나 간헐천, 온천 외에도 해발 3,000m가 넘는 산이나 엄청난 크기의 옐로스톤 호수, , 폭포가 자리잡고 있어 자연 경관 또한 뛰어나다. 내 개인적으론 미국 본토에 있는 국립공원 가운데 가장 뛰어난 곳이 아닐까 싶다. 자연에 대한 경외감을 느낄 수 있는 그랜드 캐니언(Grand Canyon) 국립공원이나 데스밸리(Death valley) 국립공원과 비교해도 난 옐로스톤에 더 후한 점수를 주고 싶다.

 

공원 남쪽에 자리잡은 웨스트 썸 가이저 베이신(West Thumb Geyser Basin)부터 들렀다. 호숫가로 난 나무 계단을 따라 걸었다. 간헐천 몇 개가 여기저기서 수증기를 뿜고 있었다. 북쪽으로 차를 몰아 옐로스톤에 있는 그랜드 캐니언에 닿았다. 오랜 세월 옐로스톤 강이 깍아 만든 협곡엔 다채로운 색채가 숨어 있었고, 굉음을 울리며 아래로 떨어지는 로워 폭포가 그 위엄을 자랑하고 있었다. 동으로 방향을 틀어 옐로스톤에서 가장 유명한 곳 가운데 하나인 올드 페이스풀(Old Faithful) 간헐천으로 향했다. 정기적으로 수십 미터의 물줄기를 쏘아 올리는 장관이 펼쳐지는 곳이다. 예정된 시각이 다가오자, 사람들이 몰려들어 자리를 잡기 시작했다. 30여 미터 솟구친 물줄기에 사람들이 환호와 박수를 보냈다. 내 기대보단 못 했지만 그 정도로 만족해야만 했다. 파이어홀(Firehole) 강을 건너 산책로를 따라 여러 개의 간헐천을 돌아 보았다.


옐로스톤 국립공원으로 들어서면서 그 초입에 세워진 표지판 앞에 잠시 멈췄다.




옐로스톤 호수에서 그리 멀지 않은 웨스트 썸 가이저 베이신은 간헐천 몇 개가 수증기를 뿜고 있었다.



옐로스톤 호수엔 낚시로 물고기를 잡아 빅콘(Big Cone)이란 간헐천에 넣어 요리를 했다는 이야기가 전해진다.






옐로스톤에도 옐로스톤 강이 만든 그랜드 캐니언과 로워 폭포가 있어 풍경을 다채롭게 만든다.









정기적으로 물줄기를 쏘아올리는 올드 페이스풀 간헐천이 있어 유명한 곳이다.

어퍼 가이저 베이신(Upper Geyser Basin)을 돌며 꽤 많은 간헐천을 구경하는 시간을 가졌다.



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올드 페이스풀 간헐천은 옐로스톤에서 가장 유명한 곳이 아닐까 싶다. 가끔 수십 미터 물기둥을 쏘아 올리는 장관을 연출하는 곳이 바로 여기기 때문이다. 이 주변에는 간헐천이 너무나 많아 다 돌아볼 수가 없었다. 크게 세 개의 권역으로 나누어져 있는데 그 유명한 올드 페이스풀 간헐천은 어퍼 베이신(Upper Basin)에 속해 있다. 미드웨이(Midway), 로워(Lower) 가이저 베이신까지 모두 돌아보려면 하루는 잡아야 할 것 같아 어퍼 베이신에 집중하기로 했다. 시간이 없으면 선택과 집중이 최고 아닌가.  

 

간헐천에서 뿜어대는 물줄기를 보려던 계획에 차질이 생겼다. 우리가 듣기론 60~70분 간격으로 한 번씩 분출된다고 해서 기다렸는데 아무런 징조도 없었다. 안내판을 찾아 갔더니 10시간에서 4일 간격으로 4~5분간 비정기적으로 뿜어져 나온다고 적혀 있지 않은가. 내심 낙담이 되어 기다리기를 포기하고 로지 라운지에서 쉬고 있는데 갑자기 물줄기가 올라왔다. 나중에 알고 보니 우리가 읽은 안내판은 다른 간헐천에 대한 것이었다. 바로 옆에서 보지는 못했지만 그나마 멀리서라도 볼 수 있어 다행이었다.  

 

이제 옐로스톤을 떠나기로 했다. 짧은 시간이었지만 참으로 다양한 지형과 자연 현상을 직접 내 눈으로 볼 수 있었다. 외계의 혹성이 행여 이런 모습이 아닐까 싶었다. 분기공이나 간헐천이 무려 수 백개가 넘는다고 하니 이 세상 어느 곳에서 이런 경험을 할 수 있겠는가. 옐로스톤은 자연에 대한 우리 시각을 바꿀 수 있는 귀중한 존재란 생각이 들었다. 언제 시간이 나면 꼭 다시 오리라 다짐을 했다. 아쉬운 마음을 가지고 옐로스톤 아래에 위치한 그랜드 티톤으로 향했다.

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

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옐로스톤 국립공원은 지리적, 생물학적 보고라 불릴만 하다. 한 마디로 자연의 신비와 경이를 맘껏 느낄 수 있는 곳이자, 자연의 만물상 같은 곳이다. 화산 활동이 만든 온천이나 분기공, 간헐천 외에도 옐로스톤에는 산과 호수, , 계곡, 폭포 등이 포진해 있으며 각종 야생돌물들도 수를 헤아리기가 힘들다. 버펄로와 늑대. 그리즐리 곰, 흑곰, 무스, 대머리 독수리, 링스 등도 쉽게 볼 수가 있다. 그래서 옐로스톤은 세계 최초로 1872년 국립공원으로 지정되는 영광을 누렸고, 1978년에는 유네스코 자연유산으로 지정이 되었다

 

국립공원 지정에 얽힌 이야기가 있다. 1871년 미국 지리조사단에 윌리엄 잭슨(William Jackson)과 토마스 모런(Thomas Moran)이란 사람이 포함되어 있었는데, 그들이 찍고 그린 사진과 그림으로 이 아름다운 옐로스톤의 자연 경관을 설명해 당시 그랜트 대통령을 설득했고 그 결과 국립공원 지정을 관철했다는 이야기가 전해진다.

 

지리 공부를 하려면 옐로스톤이 딱이다. 64만 년전인가, 이 지역에서 엄청난 화산 폭발이 일어나 산들이 날아가고 칼데라 호수가 생겨났다고 한다. 지금도 화산 활동이 중단된 것은 아니다. 마그마가 지표에서 불과 5km 밖에 떨어져 있지 않다고 한다. 그 덕분에 마그마가 만들어내는 여러가지 현상을 볼 수가 있는 것이다. 분기공을 통해 수증기가 솟아 오르고 간헐천에서는 가끔씩 물줄기가 뿜어져 나온다. 진흙탕도 부글부글 끓어 오른다. 어느 곳에서든 유황 냄새가 진동을 한다. 그래서 어떤 사람은 옐로스톤을 지옥이 부글부글 끓어오르는 곳(The place where hell bubbled up)’이라 표현을 했다.

 

부글부글 끓는다는 느낌을 처음 접한 곳은 노리스 가이저 베이신(Norris Geyser Basin)이었다. 옐로스톤을 홍보하는 사진이 여기서 찍혔다는 것을 금방 알 수가 있었다. 여기저기 분기공에선 스팀이 끊임없이 뿜어져 나오고 있었고, 가이저(geyser)라 불리는 간헐천에선 물이 부글부글 끓어오른다. 분기공이나 간헐천의 모양도 가지가지였다. 생각같아선 간헐천에 손가락을 넣어 실제 온도를 재보고 싶었지만 규정상 공원 당국에서 마련한 판자길을 벗어날 수가 없었다. 여기에 있는 스팀보트는 지구 최대의 간헐천으로 알려져 있다. 몇 년에 한 번씩 물을 뿜어 올린다고 하는데, 여간한 행운이 아니면 그 광경을 보기는 쉽지가 않다.

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

 

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